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​芯片制造业巨变:台积电借代工风潮赶超霸主英特尔

【发布时间:2018-12-03 09:12:03】 【来源:外言社】

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台积电

凤凰网科技讯 北京时间11月29日消息,30多年来,英特尔公司一直统治着芯片制造业,为全球大多数计算机生产最重要的零部件。现在,英特尔的这一地位正面临一家公司的威胁。这家公司许多美国人从未听说过。

台积电创建于1987年,为缺少资金建造自主工厂的公司生产芯片。这种代工模式曾遭到AMD公司创始人杰里·桑德斯(Jerry Sanders)唾弃。他曾经在一次会议上说过一句名言:“好汉要有自己的晶圆厂。”

时至今日,嘲笑已经转变成了羡慕。台积电的工厂已经能够站在规模为4000亿美元的芯片行业高点挑战英特尔。AMD已在近期选择由台积电为其生产最先进的处理器,并在几年前剥离了陷入挣扎的晶圆厂。

代工模式盛行

台积电对英特尔的威胁反映出了芯片制造业的巨变。越来越多的公司聘请台积电为其生产他们设计的芯片。台积电已经虏获了数十家客户,包括科技巨头苹果、高通、二线厂商AMD以及半导体创业公司Ampere Computing。这种零部件生产模式的爆炸式增长令台积电积累了批量生产最小、最节能以及最强大芯片的技术经验。

“这种情况五十年一遇,”前英特尔二号人物蕾妮·詹姆斯(Renee James)称,她现在领导创业公司Ampere。她的公司刚刚成立不到两年,但却试图争夺英特尔具备统治地位的服务器芯片业务。Ampere认为它能够参与市场竞争,也恰恰证明了英特尔所犯的错误以及台积电从这些错误中受益。

自英特尔面临重大竞争以来,10年已经过去了。英特尔在计算机芯片领域的90%营收占比将会再次让其在今年交出创纪录的业绩。但是,一些华尔街分析师心存忧虑,对手越来越有底气,因为台积电真的有机会取代英特尔,成为最好的芯片制造商。去年,台积电的市值首次超越了英特尔。

亚马逊等自主设计芯片

真正令英特尔投资者感到担心的是,大型互联网公司会开始设计自主芯片。本周,全球最大云计算公司亚马逊发布了首颗自主设计的服务器芯片Graviton。亚马逊称,Graviton由台积电生产,所支持的新版亚马逊云服务售价要比英特尔芯片支持的类似服务便宜逾40%。

亚马逊云计算服务AWS副总裁马特·加曼(Matt Garman)表示,如果没有台积电的制造能力作依托,亚马逊不会选择自主设计芯片。“这个领域的竞争增加是好事,”他表示。

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台积电市值去年首次超越英特尔

在半导体行业,生产能力的高低由一排排微小电路之间的空间宽度决定。缩小这一缝隙——以纳米衡量——能够让设计者开发出速度更快、功耗更低、存储更多数据、售价更低的芯片。在英特尔最赚钱的最高端处理器中,缝隙就是金钱。一颗至强服务器处理器能够将数十亿个晶体管放进一个只有邮票大小的区域。

高盛称,英特尔首先在2013年大规模使用14纳米技术。但是,英特尔的10纳米芯片直到2019年年底才能批量生产,创下了公司史上等待时间最长纪录。与此同时,英特尔已经从20纳米工艺升级到了7纳米工艺。

新工艺争夺战

英特尔的问题出现在了良率上,也就是每次批量生产能够获得的优质芯片数量。在造价大约70亿美元、24小时运转的工厂,每月可以生产数百万颗芯片,稍有中断就会造成经济上的灾难。目前,英特尔还未全面解决这些生产麻烦。在确保一切顺利工作之前,英特尔不会转向10纳米芯片生产。

桑德斯在AMD的继任者苏姿丰(Lisa Su)则不必担心这些问题,因为AMD已经出售了工厂,把复杂的生产交给了台积电。

“这是我们做得最明智决定之一,”苏姿丰称,“它能够让我们管理风险,专注于做好产品。”

在台积电的帮助下,苏姿丰正寻求实现桑德斯从未达到的目标:在计算领域对英特尔的主导权发起稳定、持久的挑战。AMD现在对其投资者和客户表示,公司的新芯片设计将超过英特尔的产品。台积电让这一挑战变得可能,即便AMD的员工和研发预算只有英特尔的大约十分之一。

智能机时代机遇

不过,台积电尚未全面追赶上英特尔。台积电的真正转机发生自10年前,当时智能机开始兴起。英特尔曾进军移动芯片领域,但是该公司从未把最好的生产和设计应用到这一领域,更优先发展现有利润丰厚的PC和服务器芯片业务。

当智能机销量大幅增长后,手机制造商使用高通等公司的其他芯片。有的则使用ARM架构技术设计自主芯片,例如苹果。台积电的工厂则负责生产这些芯片。

按出货量计算,智能机行业现在是PC行业的近六倍。这为台积电提供了批量生产的经验优势。此前,这一优势属于英特尔。

“台积电持续按时交付最新芯片,没有出现一点差错,”投资公司伯恩斯坦分析师马克·李(Mark Li)表示。他认为,英特尔在PC和服务器芯片领域的领导力和定价权面临威胁,因为英特尔在手机芯片领域失败,台积电却获得了来之不易的稳定性。

不过,这并不是英特尔第一次面临挑战。英特尔曾经一遍解决生产问题,一边交出了使用现有生产技术制造的新芯片,这一能力能够让其抵御对手的进攻。

英特尔服务器部门主管孙纳颐(Navin Shenoy)认为,纳米级制造工艺从来不是左右成功的唯一因素。英特尔近期的解决方案是利用旧有生产技术设计更好的芯片。

研发预算优势不再

从历史上看,英特尔曾经利用远超对手的研发预算打压对手。但是,台积电采取的策略正在蚕食英特尔的这一优势。

尽管英特尔在新工厂和设备上的资本支出依旧高于台积电,但是如果算上高通、苹果、英伟达以及华为等台积电客户的研发预算,结果就会翻转。

高盛预计,台积电客户的总预算不但超过了英特尔,而且还在不断扩大差距。到2020年时,台积电客户的总支出将接近200亿美元,至少比英特尔多出40亿美元。(编译/箫雨)

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